Descubren el planeta más cercano a la Tierra fuera de nuestro sistema solar.

Los astrónomos han descubierto un nuevo planeta, el más cercano fuera de nuestro sistema solar y a un tiro de piedra astronómico de cuatro años luz, y aunque esta noticia en algunos meses pueda ser opacada por nuevos descubrimientos sus implicancias merecen nuestra atención.

Los astrónomos europeos descubrieron usando el observatorio de La Silla (norte de Chile) un exoplaneta con características similares a la Tierra, ubicado en el sistema estelar más cercano a nuestro planeta, Alfa Centauri, ha informado el Observatorio Europeo Austral (ESO).

“Astrónomos europeos han descubierto un planeta con una masa similar a la de la Tierra orbitando una estrella en el sistema Alfa Centauri, el más cercano a la Tierra”, indicó un comunicado de ESO.

El exoplaneta es el más liviano de los descubiertos alrededor de una estrella parecida al sol, de la que orbita a unos seis millones de kilómetros de distancia, separación que es mucho menor que la de Mercurio con respecto al Sol en nuestro Sistema Solar, agrega la nota.

Los investigadores dicen que está demasiado cerca del Sol como para albergar vida, con una temperatura en su superficie estimada en 1.200 grados centígrados. Pero los estudios previos sugieren que cuando se descubre un planeta en la órbita de un sol, normalmente hay otros en el mismo sistema

El equipo europeo detectó el planeta captando los pequeños bamboleos en el movimiento de la estrella Alfa Centauri B generados por el tirón gravitatorio del planeta que la orbita. El efecto es diminuto — hace que la estrella se mueva hacia delante y hacia atrás no más de 51 centímetros por segundo (1,8 km/hora, más o menos la velocidad que alcanza un bebé cuando gatea). Es la precisión más alta alcanzada nunca con esta técnica.

Alfa Centauri B es muy similar al Sol, pero ligeramente más pequeña y menos brillante. El nuevo planeta descubierto, con una masa algo mayor que la de la Tierra, se encuentra orbitando la estrella a unos seis millones de kilómetros de distancia, una distancia mucho menor que la de Mercurio con respecto al Sol en nuestro Sistema Solar. La órbita del otro componente brillante de esta estrella doble, Alfa Centauri A, se mantiene a cientos de veces esa distancia, pero aún así sería un objeto muy brillante en los cielos de este planeta.

El descubrimiento confirma las especulaciones de los astrónomos sobre la posibilidad de la existencia de planetas orbitando alrededor de estos cuerpos, ya que sería el lugar más cercano en el que encontrar un huésped que pudiera albergar vida más allá del Sistema Solar, indica la ESO.

“Nuestras observaciones se prolongaron durante más de cuatro años, utilizando el instrumento HARPS, y han relevado una señal diminuta, pero real”, dijo Xavier Dumusque, uno de los astrónomos que realizó el descubrimiento.

“¡Es un descubrimiento extraordinario y ha llevado nuestra tecnología hasta sus límites!”, agregó Dumusque.

El observatorio La Silla está instalado a 2.400 metros de altitud en el desierto de Atacama, unos 1.400 kilómetros al norte de Santiago, y cuenta con 18 telescopios.

Desde 1995, más de 800 exoplanetas han sido descubiertos por distintos equipos de astrónomos, según la nota de ESO.

En comentarios sobre el descubrimiento, el astrónomo de la Universidad de California Greg Laughlin sostuvo: “Es nuestro patio de atrás, así que descubrir que esa formación planetaria tuvo lugar allí es simplemente extraordinario”.

Llegar allí es extremadamente improbable en un futuro cercano. Laughlin estima que se tardarían unos 40.000 años en viajar hasta el nuevo planeta con la tecnología de propulsión actual.

“En realidad, todavía tengo mis dudas”, dijo a Reuters el astrónomo Artie Hatzes, del observatorio estatal Thuringian en Tautenburg, Alemania.

Hatzes dijo que el bamboleo detectado en la estrella podría estar causado por una serie de otros factores, por lo que los datos tendrían que ser revisados por otros astrónomos.

Pero Dumusque se mostró confiado: “Hemos considerado en este análisis todas las explicaciones posibles, incluido el ruido instrumental y el origen estelar. Al final, la solución planetaria es la más probable”.

FUENTE:

http://www.eurekalert.org/pub_releases/2012-10/e-pfi101612.php

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